Ribuan berhala kuno telah dicuri dari India. Relawan seni detektif sedang berburu untuk memulangkan mereka.

Maka dimulailah salah satu dari banyak kasus yang telah diambil Kumar sebagai bagian dari misi yang telah dia lakukan selama lebih dari satu dekade: untuk melacak dan memulihkan ribuan berhala agama yang telah dijarah dari kuil-kuil India dan dijual ke museum dan kolektor kaya melalui pasar abu-abu internasional yang berkembang.

Sejak 2008, Kumar, 48, telah membantu memulihkan hampir 300 barang antik, dari perunggu indah Siwa yang menari pada abad ke-10 hingga patung Buddha raksasa abad ke-2 SM yang diukir dari batu pasir. Dia telah merebut kembali benda-benda dari pedagang seni di Amsterdam, kolektor pribadi di London, dan institusi termasuk Galeri Nasional Australia dan Museum Seni Honolulu. Dia mengatakan dia dan pejabat India bekerja dengan Museum Seni dan Arkeologi Ashmolean Universitas Oxford pada mengembalikan sepotong dan telah berdiskusi dengan Metropolitan Museum of Art di New York untuk melakukan hal yang sama untuk setengah lusin artefak.

“Karena penegakan hukum yang lemah, India selalu dianggap sebagai permainan yang adil untuk memperdagangkan barang antik dibandingkan dengan tempat-tempat seperti Italia,” kata Kumar, yang bekerja di bisnis perkapalan pada siang hari tetapi menjalankan operasi sampingannya — hasratnya yang sebenarnya — dari sebuah perusahaan kecil yang disewakan. kantor di Chennai, kampung halamannya di India selatan.

“Perbedaan antara India, Italia, atau Mesir,” katanya, “adalah Anda mencuri dewa yang disembah seseorang sehari sebelumnya. Ini adalah dewa hidup yang kami coba bawa pulang.”

India adalah salah satu dari lebih dari 100 negara yang meratifikasi konvensi Perserikatan Bangsa-Bangsa tahun 1970 yang melarang perdagangan warisan budaya dan mewajibkan pengembalian barang-barang yang terbukti dicuri. Konvensi itu dan undang-undang lain di berbagai negara memberi Kumar dasar hukum untuk mengejar barang-barang yang dicuri dari India sejak tahun 1970-an, dan mereka menjelaskan mengapa dia kurang fokus pada penjarahan skala besar yang terjadi selama periode kolonial India.

Barang antik telah banyak diperdagangkan di era modern. Pasar dilumuri oleh tarik-ulur pencuri di desa-desa miskin yang menjarah dan menjual berhala berharga komunitas mereka sendiri — dan oleh permintaan terus-menerus dari kolektor dan museum kaya di belahan dunia lain.

Dalam 35 tahun sebelum 2012, India menemukan kurang dari dua lusin barang curian, menurut audit pemerintah. Tetapi jumlah barang yang ditemukan telah melonjak dalam dekade terakhir, sebagian berkat kelompok sukarelawan Kumar, yang disebut Proyek Kebanggaan India, yang menurut para ahli unik dalam skala operasi dan rekam jejaknya.

“Ketika kita mendengar tentang benda-benda budaya India dikembalikan oleh koleksi pribadi dan publik, sebenarnya Vijay sering berada di belakang layar,” kata Emiline Smith, pakar kejahatan seni di Universitas Glasgow di Asia Selatan dan Tenggara. “Kekuatan operasinya adalah rahasia dan crowdsourced, jadi tidak ada yang tahu siapa timnya sebenarnya. Apakah itu satu orang? Atau seratus?”

Kenyataannya, kata Kumar, jumlahnya sekitar 40 orang.

Proyek Kebanggaan India memiliki sukarelawan di seluruh dunia yang menjelajahi museum dan galeri, mengumpulkan dan memindai katalog lelang, dan menyusup ke pertunjukan seni pribadi dan grup jual beli di Facebook. “Kami beruntung ada orang-orang IT dari India yang bekerja di setiap kota,” canda Kumar.

Setiap kali dia menerima informasi baru tentang sebuah karya seni India, apakah itu disimpan di ruang belakang dealer atau dipajang secara terbuka di museum, Kumar mencari tanda pembeda — ketidaksempurnaan pengecoran logam, alas terkelupas, torehan, dan memar. Kemudian dia menjalankannya dengan alatnya yang paling berharga, database sekitar 10.000 karya seni kuil yang dia simpan di laptop yang dia bawa kemana-mana. Jika ada kecocokan, dan Kumar dapat membuktikan bahwa barang tersebut awalnya dicuri, ia terlebih dahulu melaporkan penegakan hukum — sebagian besar waktu.

Dalam beberapa tahun terakhir, Kumar telah menjadi begitu aktif, dan sangat terkenal di kalangan seni Asia Selatan, sehingga ia dipandang sebagai berkah sekaligus potensi sakit kepala bagi beberapa pejabat penegak hukum.

Matthew Bogdanos, seorang jaksa veteran yang mengepalai Unit Perdagangan Barang Antik di Kantor Kejaksaan Distrik Manhattan dan telah bekerja dengan Kumar dalam beberapa kasus, menggambarkannya sebagai “aset yang sangat berharga” yang juga bisa terlalu bersemangat dengan mempermalukan dealer dan galeri di depan umum.

“Orang-orang jahat pasti mengikutinya,” kata Bogdanos. “Kami telah melakukan penyelidikan di mana kurator museum atau rumah lelang duduk dan berkata, ‘Oh, ini berasal dari Vijay, kan? Kami sudah melihat tweet-nya.’ ”

Di era media sosial, warga seperti Kumar bisa “terlalu cepat go public,” kata Bogdanos. “Informasi dan bukti yang mungkin tersedia menghilang.”

Saat ia tumbuh besar di negara bagian Tamil Nadu, kenang Kumar, neneknya memupuk minat yang kuat pada sejarah India setelah memberinya serial fiksi sejarah berbahasa Tamil yang menceritakan eksploitasi imajiner pendiri dinasti Chola, Rajaraja Agung.

Kumar belajar akuntansi di universitas, kemudian meluncurkan karir pemesanan kapal untuk perusahaan pelayaran di Singapura. Tapi dia telah menghabiskan sebagian besar jam kerjanya di forum online, mengaduk-aduk esai tentang barang antik India. Pada tahun 2006, saya meluncurkan blog bernama Poetry in Stone, menyamakannya dengan “panduan boneka ke kuil.”

Segera, Kumar mengumpulkan pembaca di India dan luar negeri, dan dia akan mengatur tur selama seminggu di seluruh India untuk mengunjungi dan mendokumentasikan seni kuil. “Saya bukan orang yang religius,” katanya. “Saya akan muncul hanya untuk melihat karya seni tetapi segera menyadari bahwa banyak yang hilang. Saya berkata, ‘Apa yang terjadi?’ ”

Kumar mendapatkan terobosan besar pertamanya sebagai detektif seni pada tahun 2011, ketika dia melihat bahwa barang-barang yang dijual oleh pedagang seni New York Subhash Kapoor telah didokumentasikan, dengan foto, dalam studi Prancis tentang kuil di Tamil Nadu pada 1950-an. Penemuan Kumar, yang ditindaklanjuti oleh polisi India, memberikan bagian terakhir dari penyelidikan jangka panjang terhadap Kapoor oleh kantor Bogdanos dan Departemen Keamanan Dalam Negeri AS.

Kapoor ditangkap berdasarkan surat perintah Interpol pada 2011, dituduh menyelundupkan barang antik. Hari ini, dia masih diadili di India, sementara lebih dari 1.000 karya seni Asia Selatan dan Tenggara tetap berada di bawah pengawasan Jaksa Distrik Manhattan, yang mencari ekstradisinya ke Amerika Serikat. Kapoor telah mengaku tidak bersalah.

Sejak 2011, Kumar telah berperan dalam perampasan patung batu pasir dari tokoh spiritual Jain Rishabhanatha dari sebuah lelang Christie’s oleh pihak berwenang AS. Dia telah membantu memulihkan patung Buddha yang dijarah dari Nalanda, salah satu pusat pembelajaran Buddhis tertua. Pada tahun 2016, setelah keterangan rahasianya memberi tahu dia tentang perunggu yang disimpan di ruang belakang dealer London, Kumar meluncurkan salah satu kasusnya yang paling sulit.

Saya telah memecahkannya hampir secara kebetulan. Suatu hari di tahun 2018, Kumar sedang menelusuri asal usul patung yang menggambarkan dewa Hindu Hanuman di museum Singapura ketika ia melihat di databasenya sebuah foto tahun 1956 dari patung yang sama yang diambil oleh para antropolog di sebuah desa Tamil Nadu bernama Ananda Mangalam. Di sebelah Hanuman berdiri perunggu Ram yang mirip dengan yang disimpan di London, bersama dengan dua dewa lainnya. Mereka adalah bagian dari satu set, Kumar menyadari.

Dia memberi tahu polisi, dan penyelidik menemukan catatan lokal yang menunjukkan bahwa penduduk desa memang melaporkan empat patung yang dicuri dari kuil yang sama pada 21 November 1978. Tak lama, polisi di Inggris mengunjungi galeri London, mengkonfirmasi kecocokan, dan mencapai kesepakatan dengan dealer untuk diam-diam menyerahkan tiga dari empat buah; idola keempat tetap di Singapura. Penduduk desa menyambut potongan-potongan itu kembali pada 21 November, tepatnya 43 tahun setelah mereka menghilang.

Hari itu, warga menyalakan kembang api, membawa patung-patung itu dalam prosesi sepanjang dua mil dan segera kembali memujanya, kenang Madhavan Iyer, kepala pendeta kuil. “Kami merayakannya dengan megah,” kata Iyer. “Tapi itu tidak lengkap sampai dewa keempat kembali. Kumar telah menjanjikannya.”

Hari-hari ini, Kumar tidak bisa duduk lama sebelum dia terganggu oleh pesan dan panggilan dari jaringannya yang luas. Saat Kumar menancapkan dirinya di dalam biliknya, Madhu, seorang sukarelawan yang memanggilnya sebagai “bos”, meminta nasihat apakah kuil desa harus memasang kamera pengintai. Iyer menginginkan pembaruan kemajuan pada patung di Singapura. Christopher Marinello, seorang pengacara yang berbasis di London yang mengkhususkan diri dalam memulihkan seni yang hilang, mendorong Kumar melalui WhatsApp untuk membahas masalah dealer di Milan yang ingin mengembalikan perunggu yang didapat secara ilegal — diam-diam. Oh, tambah Marinello, dia juga melacak kasus lain di Brussel.

Saat dia tidak terganggu oleh panggilan telepon, Kumar menggulir laptopnya. Ada kasus yang sedang berlangsung dan kasus retak. Ada foto-foto patung perunggu dan batu pasir yang diarsipkan dalam map demi map. Ada foto buram yang dikirim dari keterangan rahasia yang menghadiri penjualan seni pribadi di New York, menunjukkan wanita dalam gaun hitam dan pria dengan kemeja polo mencengkeram gelas anggur mereka, berseri-seri. di samping benda-benda pemujaan yang berusia ratusan tahun.

Kumar menggosok matanya dengan tidak percaya, atau kelelahan.

Untuk semua usahanya, katanya, perdagangan barang antik begitu merajalela sehingga secara absolut, dia tidak pulih bahkan sebagian kecil.

“Tetapi menemukan satu dari 100 masih bisa menjadi penghalang,” katanya. “Ini mirip dengan satwa liar: Ketika pembelian berhenti, penjarahan berhenti.”

Kavitha Muralidharan berkontribusi pada laporan ini.

Leave a Comment